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Descubierto un nuevo linaje de chimpancé extinto en el ADN de bonobo

  • Biología
  • viernes, 3 mayo, 2019 a las 10:30
  • por Víctor Pérez Asuaje

Un estudio liderado por investigadores del Instituto de Biología Evolutiva (IBE) en Barcelona, un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y de la Universidad Pompeu Fabra (UPF), revela que una especie desconocida y actualmente extinta del linaje del chimpancé vivió en la selva de África central hace más de 400.000 años, se apareó y tuvo descendencia fértil con los bonobos.

imagen de un bonobo, uno de los linajes del chimpancé

Ejemplar de bonobo en el Lola Ya Bonobo Sanctuary en la república Democrática del Congo. / Créditos de la foto: Cintia Garai, Wildlife Messengers.

El descubrimiento de esta rama de chimpancé arcaico y ya extinguida, se cruzó con los bonobos hace medio millón de años. Hallan que un 3% del genoma actual de bonobo proviene de ese linaje extinto, tras secuenciar el genoma de 69 chimpancés y bonobos salvajes modernos. Ahora, en el trabajo publicado en la revista Nature Ecology and Evolution, el grupo de científicos revela mecanismos de adaptación desconocidos y conservados en los bonobos, como una mejora del sistema inmunitario o una mejor adaptación a distintos recursos alimenticios.

La investigación ha sido dirigida por Tomàs Marquès-Bonet, investigador principal y director del IBE, y Martin Kuhlwilm, investigador postdoctoral.

Descubriendo especies en el linaje del chimpancé

Las tres especies – chimpancés, bonobos y la nueva especie – habrían vivido prácticamente en la misma región durante millones de años, bordeando el río Congo. La impenetrable barrera del río crecido podría haber aislado a la especie desconocida en algún momento, mientras que las épocas de sequía habrían permitido a las especies cruzarse entre ellas.

“La separación de poblaciones de simios causada por la formación del río Congo hace 3,5 millones de años o durante posteriores periodos secos podría explicar la aparición de una población antigua diferenciada (…) Lo que ahora queda claro es que la ‘especie fantasma’ ahora extinguida, que se separó del ancestro común de chimpancés y bonobos hace entre tres y cuatro millones de años, se cruzó con los bonobos dando lugar a descendencia fértil hace más de 400.000 años” – afirma Martin Kuhlwilm.

El equipo de investigación comparó el genoma de 59 chimpancés y 10 bonobos salvajes modernos, identificando pequeños fragmentos de ADN que no podían provenir de un cruce antiguo entre las dos especies conocidas o de una mutación aleatoria.

“Esos fragmentos tenían que venir de otra fuente” – afirma Marquès-Bonet.

Para resolver la encrucijada, el grupo empleó técnicas estadísticas con un gran poder predictivo, utilizadas comúnmente para identificar especies humanas extinguidas.

“Los métodos empleados han servido anteriormente para identificar características de neandertal en humanos sin necesidad de utilizar genoma neandertal”- señala Kuhlwilm.

Los científicos no encontraron señales consistentes de este ADN “fantasma” en los chimpancés, aunque los bonobos sí que mostraron estas regiones genuinamente distintas.

“A través de esta información genética, podemos releer la historia de los simios africanos y proponer que hubo una vez una tercera especie de chimpancé viviendo en la selva centro-africana”, resume Kuhlwilm.

El chimpancé “fantasma” que no dejó rastro

Los simios tienen su hábitat natural en los árboles de la selva tropical, con un suelo ácido donde la materia orgánica se descompone muy rápidamente. La posibilidad de encontrar fósiles de simio con ADN antiguo preservado en la cuenca del Congo es muy remota, por este motivo. Esto contrasta con los muchos fósiles de homínidos conservados hasta la fecha, principalmente en las cuevas que estos habitaban.

Dada la ausencia total de fósiles de chimpancé, la información genética se vuelve crucial para llegar a entender cómo era esta nueva especie en el linaje del chimpancé y en qué medida difería de los chimpancés y los bonobos.

“Buscar el rastro de simio ancestral en el genoma moderno de bonobo puede ser la única estrategia para revelar o conocer esta población extinguida, como si se tratara de un fósil genómico” – dice Marquès-Bonet.

¿Una posible ventaja evolutiva?

La investigación no ha revelado el papel que los fragmentos de ADN, de esta nueva especie del linaje del chimpancé, han tenido en los bonobos, que suponen en promedio un 3% del total de su genoma. Aun así, se considera que este cruce les podría haber otorgado alguna ventaja evolutiva, y por eso los fragmentos se habrían conservado hasta la actualidad.

“Hay señales de que este cruce reforzó el sistema inmunitario de los chimpancés, igual que cruzarnos con los neandertales reforzó el nuestro” – apunta Kuhlwilm.

Los investigadores también han observado que el cruce de bonobos con la especie fantasma podría haberles beneficiado con una mayor adaptación a diferentes fuentes de alimentos.

Para saber más…
Te recomendamos escuchar nuestro podcast “¿Tiene un momento para hablar sobre la evolución?” donde explicamos qué es la evolución y cuáles son los mecanismos de la misma.

Recientemente se ha comprobado que los chimpancés y los bonobos son los parientes más cercanos del ser humano. Concluye el investigador afirmando que por nuestro parecido con ellos, cualquier descubrimiento hecho en los mecanismos de adaptación y evolución de los bonobos podría tener repercusiones y hablar de la historia de los homínidos.

 

Referencia bibliográfica:

Martin Kuhlwilm, Sojung Han, Vitor C. Sousa, Laurent Excoffier and Tomas Marques-Bonet. “Ancient admixture from an extinct ape lineage into bonobos” Nature Ecology & Evolution; DOI: 10.1038/s41559-019-0881-7

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Fuente: Agencia Sinc - Agencia Sinc - Fuente


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Autor Víctor Pérez Asuaje

Estudiante de Grado en Biología. CEO de Hidden Nature. Socio del Centro de Investigación y Desarrollo de Recursos Científicos - Bioscripts.


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