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La Vía Láctea es más grande de lo que se pensaba

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  • jueves, 10 mayo, 2018 a las 10:30
  • por Víctor Pérez Asuaje

Un análisis del Instituto de Astrofísica de Canarias revela que la Vía Láctea podría medir 31 kiloparsecs, unos 9.56 x 1017 kilómetros.

Las galaxias espirales, como la Vía Láctea, se caracterizan por poseer un disco de escaso grosor donde se encuentran la mayor parte de las estrellas. Estos discos tienen un tamaño limitado y, a partir de cierta distancia, ya casi no hay estrellas.

vía láctea

Vía Láctea y sus brazos

A grandes rasgos, podríamos imaginar que las galaxias como la Vía Láctea están compuestas por un disco, en el que giran unos brazos espirales, y un halo, con forma esférica, que lo envuelve. En la elaboración de esta investigación se han comparado las abundancias de metales en las estrellas en el plano galáctico con las del halo, para encontrar que hay mezcla de halo y disco hasta las grandes distancias indicadas.

En nuestra galaxia no se tenía constancia de que hubiera estrellas de disco a distancias del centro mayores que dos veces la del Sol. Es decir, se pensaba que nuestra estrella más cercana se encontraba situada a la mitad del radio galáctico. Sin embargo, sí las hay y bastante más lejos, a más del triple de esa distancia. Cabe la posibilidad de que algunas superen hasta cuatro veces esa distancia.

“El disco de nuestra galaxia es enorme: de unos 200 mil años-luz de diámetro“, señala Martín López-Corredoira, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y autor del artículo.

Esta investigación ha sido publicada recientemente la revista Astronomy & Astrophysics, con la colaboración de científicos del IAC y el National Astronomical Observatory of China (NAOC).

“Nuestro análisis revela la presencia de estrellas del disco en un radio superior a 26 kpc (con un 99,7 % de probabilidad) y más de 31 kpc (con 95,4 % de probabilidad)”, señalan los autores en su estudio.

Un kiloparsec (kpc) son unos 3262 años luz, y un año luz corresponde con 9.46 x 1012 kilómetros. Hasta ahora se calculaba un diámetro de la Via Láctea de entre 100 y 180 mil años luz.

Los investigadores han alcanzado estas conclusiones tras realizar un análisis estadístico de datos cartografiados obtenidos con dos proyectos –denominados APOGEE y LAMOST–  que obtienen espectros de estrellas, es decir, información sobre su velocidad y composición química.

Relación entre metales estelares y los discos de la Vía Láctea

“Usando el contenido en metales de las estrellas de los catálogos, con la combinación de atlas espectrales de alta calidad como APOGEE y LAMOST, y la distancia a la que sitúan los objetos, hemos comprobado que hay una fracción apreciable de estrellas más allá de donde se suponía que acaba el disco de la Vía Láctea“, explica Carlos Allende, investigador del IAC y coautor de esa publicación.

Por su parte, Francisco Garzón, investigador del IAC y otro de los autores del artículo, aclara:

“No hemos hecho uso de modelos, que a veces solo dan las respuestas para las que se han diseñado. Solo estadística sobre un gran número de objetos. Los resultados están, pues, libres de suposiciones apriorísticas, más allá de unas pocas firmemente establecidas.”

 


Referencia bibliográfica:

López-Corredoira, M. et al. “Disk stars in the Milky Way detected beyond 25 kpc from its center”. Astronomy & Astrophysics 612, abril 2018. DOI: 10.1051/0004-6361/201832880

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Fuente: Agencia Sinc - Agencia Sinc - Fuente


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Autor Víctor Pérez Asuaje

Estudiante de Grado en Biología. CEO de Hidden Nature. Socio del Centro de Investigación y Desarrollo de Recursos Científicos - Bioscripts.


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