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El origen de los virus

El origen de los virus

Podríamos afirmar, sin temor a equivocarnos, que los virus son los entes más extraños que ocupan a la Biología actual. En el ambiente, son simples partículas inertes de polvo molecular, un ácido nucleico acompañado de unas pocas proteínas que lo encapsulan (a veces, ni eso), pero cuando llegan a una célula adecuada, se introducen en ella, sabotean su maquinaria de expresión génica y la utilizan para hacer copias de sí mismos, como si cobrasen vida de pronto. No se nutren ni (en teoría) se relacionan; la función de reproducción es la única que cumplen y, en muchos casos, el proceso acaba con la destrucción de la célula, aunque también es posible que el virus se incorpore en su genoma y se limite a copiarse y replicarse mientras la célula vive. De hecho, una parte sorprendentemente grande de nuestro genoma (sobre el 8%) está constituida por virus, la mayoría de ellos inactivados al perder su capacidad infecciosa hace millones de años. Son muy útiles en los análisis filogenéticos al haber sido acumulados en el proceso evolutivo que lleva hasta nosotros y al que probablemente contribuyeron. Los genetistas Nels Elde y Cédric Feschotte, de la Universidad de Utah,  encontraron en 2016 evidencias de que algunos de estos virus incorporados en nuestras células son, incluso, reclutados en ciertas ocasiones por el sistema inmune para regular la expresión de genes inmunitarios. Es decir, ¡para combatir otros virus!

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Autor Juan Encina Santiso

Profesor de ciencias, graduado en Biología por la Universidad de Coruña y Máster en Profesorado de Educación Secundaria por la Universidad Pablo de Olavide. Colabora en proyectos de divulgación científica desde 2013 como redactor, editor, animador de talleres para estudiantes y ponente. Actualmente, estudia Psicología por la UNED.


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