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Qué es la atmósfera, cuáles son sus capas y qué función tienen

La atmósfera es una de las capas que rodea nuestro planeta que permiten la presencia de vida. El aire que lo compone, en general, es una mezcla con distintas proporciones de gases (como vimos en “La Tierra, ¿por qué es un planeta habitable?“); que podríamos considerar tanto incoloros como inodoros, a excepción del ozono.

El aire no conduce bien el calor, como ocurre en la mayoría de los gases, pero dicha condición es beneficiosa para la Tierra, pues permite que la temperatura no cambie bruscamente. Por el contrario, es capaz de transmitir el sonido gracias a que la presión del aire que se produce. Por ejemplo al caerse un objeto al suelo, hace que se formen ondas que “juntan y separan” a las moléculas para transmitir esas ondas hasta nuestros oídos. Esta es la razón por la que en el espacio no hay “ruido”, pues al no haber aire, no hay moléculas que puedan ser presionadas y por tanto no hay manera de crear ondas.

Funciones e importancia de la atmósfera

La atmósfera actual está compuesta mayormente por nitrógeno (78%), oxígeno (21%) y otros gases en una proporción menor. Además, la atmósfera se divide a su vez en capas con funciones muy importantes, como:

  • Protegernos de los rayos del Sol más dañinos, como los rayos UVA y UVB.
  • Permitirnos conservar la temperatura de la Tierra, pues gracias al efecto invernadero, los gases de la atmósfera hacen que el calor que llega a la Tierra desde el Sol no se pierda totalmente en el espacio, conservando la temperatura incluso por la noche cuando no nos llegan los rayos solares.
  • Acumular gases importantes para que los seres vivos realicen sus funciones vitales, como el oxígeno, el nitrógeno o el CO2.
  • Distribuye la energía en forma de calor recibida por el Sol por toda la superficie, por lo que permite que ni los polos sean tan fríos ni el Ecuador tan cálido.

Capas de la atmósfera y su función

La atmósfera actual está compuesta mayormente por nitrógeno (78%) y oxígeno (21%), y se divide en las siguientes capas:

Capas de la atmósfera señalando la troposfera, estratosfera, mesosfera, ionosfera y exosfera, además de la capa de ozono y algunas características de cada capa

1. Troposfera

Es la primera capa de la atmósfera, la más cercana a la superficie, por lo tanto, es la que más interactúa con nosotros. Su altura desde el nivel del mar es de 10-15 kilómetros. Para que tengas una referencia, la troposfera tiene la altura de alrededor de 10.000 personas adultas de pie una encima de la otra. Sólo en esta capa se desarrolla la vida, pues a medida que aumentamos en altura disminuye la temperatura y la cantidad de oxígeno disponible. Todos los fenómenos meteorológicos ocurren en este nivel.

2. Estratosfera

Es la capa inmediatamente superior a la troposfera, y tiene unos 30-35 kilómetros de espesor. En esta capa se encuentra una barrera de un gran valor para el desarrollo de la vida en la tierra: La capa de ozono. Esta barrera permite que los rayos potencialmente dañinos provenientes del Sol no lleguen hasta nosotros.

3. Mesosfera

Tiene 30 kilómetros de espesor, y aquí es donde la mayoría de meteoritos que caen hacia la Tierra se desintegran, dejando una estela que conocemos como “estrella fugaz”. Pese a que comúnmente lo denominamos así, recordemos que no se trata de una estrella, por las características que vimos en el tema anterior.

4. Termosfera o ionosfera

Tiene entre 500 y 1000 kilómetros de espesor. En esta capa es donde se colocaban los transbordadores espaciales y donde se generan las auroras boreales.

5. Exosfera

Es la última capa de la atmósfera. Se caracteriza por ser menos densa, además de no tener un límite exacto desde la ionosfera hasta el espacio exterior.

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